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William « Bill » Henry Gates III, né le 28 octobre 1955 à Seattle, dans l’État de Washington (États-Unis), est un informaticien et entrepreneur américain, pionnier dans le domaine de la micro-informatique. Il a fondé en 1975, à l’âge de 20 ans, avec son ami Paul Allen, la société de logiciels de micro-informatique Micro-Soft (rebaptisée depuis Microsoft). Son entreprise acheta le système d’exploitation QDOS pour en faire le MS-DOS, puis conçut le système d’exploitation Windows, tous deux en situation de quasi-monopole mondial.

Il est devenu, grâce au succès commercial de Microsoft, l’homme le plus riche du monde de 1996 à 2007, ainsi qu’en 20092014 et 2015. Lorsqu’il redevient l’homme le plus riche du monde, selon le classement Bloomberg, en janvier 2014, sa fortune s’élève à 78,5 milliards de dollars américains1,2. En 2016, le magazine Forbes le désigne également comme l’homme le plus riche du monde. Sa fortune est estimée à 82,7 milliards de dollars américains3.

Bill Gates se consacre depuis octobre 2007 à sa fondation humanitaire.

Il est fait Chevalier de l’Empire Britannique (KBE) en 2005.

Les années de formation : 1955-1975

Bill Gates naît le 28 octobre 1955 à SeattleÉtat de Washington, aux États-Unis, dans une famille aisée.

Son père, William Henry Gates Sr, est avocat d’affaires. Sa mère, Mary Maxwell Gates, est professeur et présidente de la direction de quelques entreprises et banques de la United Way of America.

Bill Gates découvre l’informatique à la très sélective Lakeside School de Seattle, qui dispose alors d’un PDP-10 loué. Il y réalise avec son ami d’enfance Paul Allen son premier programme informatique : un jeu de tic-tac-toe.

En 1968, âgé de 13 ans, il fonde avec Allen et quelques autres amis le Lakeside Programmers Group. Quelques sociétés recourront à leurs talents, essentiellement pour améliorer des systèmes et des applications existantes écrites en langage assembleur.

En 1973, Gates entre à l’université Harvard, à l’âge de 18 ans. Il y rencontre Steve Ballmer, futur CEO de Microsoft. Il abandonne rapidement ses études pour se consacrer uniquement à la programmation informatique.

La société Microsoft

Premiers succès : Altair BASIC

Bill Gates à Copenhague en 2004

Bill Gates coréalise avec Allen un interpréteur BASIC pour l’Altair 8800. Cette réalisation est à la fois un tour de force et un coup de chance : le développement se fait entièrement sur PDP-10 et l’Altair BASIC n’est essayé sur un véritable Altair 8800 que le jour de la démonstration, laquelle réussit parfaitement. L’Altair BASIC marque une étape dans l’histoire de la micro-informatique : ce sera le premier langage de programmation à avoir fonctionné sur un micro-ordinateur commercial. Ce sera également le premier logiciel édité par la société Microcomputer Software, fondée pour l’occasion, en 1975, alors que Bill Gates est âgé de 20 ans, et dont la contraction Micro-Soft puis Microsoft est aujourd’hui plus familière.

Le 3 février 1976, Bill Gates écrit une lettre intitulée « An Open Letter to Hobbyists » (« Lettre ouverte aux amateurs »), dans laquelle il condamne pour la première fois le partage illégal de l’un de ses logiciels, le BASIC d’Altair : « We have written 6800 BASIC, and are writing 8080 APL and 6800 APL, but there is very little incentive to make this software available to hobbyists. Most directly, the thing you do is theft. » (« nous avons écrit le 6800 BASIC et nous écrivons les 8080 et 6800 APL, mais nous n’avons pas envie de fournir ce logiciel aux amateurs. Pour être clair, ce que vous faites, c’est du vol »).

Premiers succès : Altair BASIC

Bill Gates à Copenhague en 2004

Bill Gates coréalise avec Allen un interpréteur BASIC pour l’Altair 8800. Cette réalisation est à la fois un tour de force et un coup de chance : le développement se fait entièrement sur PDP-10 et l’Altair BASIC n’est essayé sur un véritable Altair 8800 que le jour de la démonstration, laquelle réussit parfaitement. L’Altair BASIC marque une étape dans l’histoire de la micro-informatique : ce sera le premier langage de programmation à avoir fonctionné sur un micro-ordinateur commercial. Ce sera également le premier logiciel édité par la société Microcomputer Software, fondée pour l’occasion, en 1975, alors que Bill Gates est âgé de 20 ans, et dont la contraction Micro-Soft puis Microsoft est aujourd’hui plus familière.

Le 3 février 1976, Bill Gates écrit une lettre intitulée « An Open Letter to Hobbyists » (« Lettre ouverte aux amateurs »), dans laquelle il condamne pour la première fois le partage illégal de l’un de ses logiciels, le BASIC d’Altair : « We have written 6800 BASIC, and are writing 8080 APL and 6800 APL, but there is very little incentive to make this software available to hobbyists. Most directly, the thing you do is theft. » (« nous avons écrit le 6800 BASIC et nous écrivons les 8080 et 6800 APL, mais nous n’avons pas envie de fournir ce logiciel aux amateurs. Pour être clair, ce que vous faites, c’est du vol »).

Microsoft Corporation est une entreprise d’informatique et de micro-informatique multinationale américaine, fondée par Bill Gates et Paul Allen. Son activité principale consiste à développer et vendre des systèmes d’exploitation et des logiciels. Son chiffre d’affaires s’élève à 77,85 milliards de dollars sur l’exercice 20134 et elle emploie 117 000 personnes dans 107 pays différents.

Le siège social de Microsoft se situe à Redmond, près de Seattle, et ses meilleures ventes sont le système d’exploitation Windows et la suite bureautique Microsoft Office. La société est parfois désignée MSFT, « la firme de Redmond » ou « Redmond » en raison de l’influence qu’a le siège social sur la région.

La stratégie commerciale de Microsoft, reposant sur la vente liée, lui a permis de diffuser son système d’exploitation Windows sur la grande majorité des ordinateurs de bureau. De nos jours, on remarque que la mission originale de Microsoft, c’est-à-dire d’avoir « un ordinateur sur chaque bureau et dans chaque maison, tournant sur Windows » est pratiquement accomplie, car Windows occupe plus de 90 % de parts de marché dans le monde5.

Microsoft possède aujourd’hui une filiale grâce au rachat de Nokia Mobile OY. Cette filiale, nommée Microsoft Mobile, est responsable de la production et du développement technologique des smartphones de Microsoft comme les Lumia6,7.

Microsoft est présent dans d’autres activités, comme le moteur de recherche Bing, les périphériques (clavierssouris) et la console de jeu Xbox.

Microsoft fait évoluer au rythme effréné des micro-ordinateurs son système d’exploitation et sa gamme de logiciels bureautiques Microsoft Officetraitement de textetableurbase de données, utilitaires, jeux, etc. En 1985, Windows est alors, et pour 10 ans encore, une simple interface graphique, le système d’exploitation restant MS-DOS. Le succès met très longtemps à venir pour les premières versions de Windows, l’interface étant graphiquement très peu aboutie et d’une utilisation loin d’être intuitive ([1] [archive]). Windows est cependant déjà devenu le système d’exploitation le plus vendu au monde et fait la fortune de Microsoft et de ses actionnaires, avec une emprise sur le marché mondial gravitant autour de 90 %, au point de lui coûter un procès pour monopole et une grave menace de dissolution de son entreprise dans les années 2000.

En 1986, Microsoft fait son entrée en Bourse. Les investisseurs l’accueillent avec enthousiasme : le jour même, Bill Gates devient milliardaire. Il deviendra l’homme le plus riche du monde dix ans plus tard en 1996. Selon le magazine Forbes, sa fortune personnelle était en 2007 estimée à 56 milliards de dollars (voir liste des milliardaires du monde). Ses actions dans la société Microsoft, dont il détient en 2005 un peu moins de 10 % du capital, constituent environ 50 % de sa fortune.

Bien peu d’entreprises ont eu une image liée si fortement à leur fondateur, si bien qu’il a souvent été comparé à Henry Ford et à William Rockefeller, qui furent comme lui à l’origine de nouveaux domaines économiques (véhicules particuliers et industrie pétrolière), et également d’excès de la société de consommation. C’est en tant que grande figure du marché qu’il subit son entartage par Noël Godin et ses acolytes, en 1998 à Bruxelles7.

En novembre 2004, Steve Ballmer indique que Bill Gates est sans doute la personne la plus spammée au monde, puisqu’il reçoit 4 millions d’e-mails par jour. Tout un service de Microsoft est à cette époque consacré à trier cette masse, essentiellement composée de spams, et dont seulement dix messages par jour arrivent finalement à Bill Gates8.

Le 15 juin 2006, Bill Gates a annoncé qu’à partir de juillet 2008 il ne s’occuperait plus des affaires courantes de Microsoft. Il restera à son poste et conseillera certains projets mais se concentrera sur les œuvres caritatives9. Il quitte toute fonction opérationnelle au sein de Microsoft le 27 juin 200810. Le 4 février 2014, Bill Gates annonce qu’il abandonne également la présidence du conseil d’administration de Microsoft11.

La Fondation Gates

Bill Gates à La Sorbonne (Paris), en 2008.

En 2000, il crée la Fondation Bill-et-Melinda-Gates, qui a pour objectif d’apporter à la population mondiale des innovations en matière de santé et d’acquisition de connaissances. Elle dispose de quelque 102,8 milliards de dollars.

La Fondation Gates a déjà dépensé 25,26 milliards de dollars12, en particulier pour vacciner 55 millions d’enfants. Bill Gates a également annoncé vouloir léguer 95 % de sa fortune à sa fondation.

Ces actions ont contribué à ce que le magazine Time désigne Bill Gates « Homme de l’année 2005 », aux côtés de son épouse Melinda et de Bono (le chanteur du groupe U2), pour leurs actions sur le front philanthropique.

Le 2 mars 2005, Bill Gates est anobli par la reine Élisabeth II du Royaume-Uni au grade de Chevalier commandeur de l’ordre de l’Empire britannique pour sa contribution aux entreprises britanniques et pour les efforts qu’il déploie à combattre la pauvreté dans le monde. Toutefois, n’étant pas citoyen d’un pays du Commonwealth, il ne peut préfixer son nom du titre Sir. Il peut cependant ajouter les lettres KBE (Knight of British Empire/Chevalier de l’Empire britannique) à la suite de son nom.

La Fondation Bill & Melinda Gates.

La majorité de l’héritage de Bill Gates devrait revenir à sa fondation, par laquelle il est devenu l’un des plus grands donateurs contre la pauvreté dans le monde, avec plusieurs milliards de dollars de sa fortune personnelle. En 2006, il a annoncé qu’il léguerait 95 % de sa fortune à la lutte contre les maladies et l’analphabétisme dans les pays du sud.

Le 16 juin 2010, Bill Gates et sa femme lancent une campagne, The Giving Pledge, et son site givingpledge.org13, sur lequel les milliardaires sont invités à formuler des promesses de donation dépassant 50 % de leur fortune personnelle14Warren Buffett écrit la première lettre dans laquelle il indique son intention de léguer plus de 99 % de sa fortune. Bill Gates estime que « seulement 15 % des milliardaires font don de larges parts de leur fortune »15. Cette démarche arrive au moment où les Américains les plus fortunés sont pointés du doigt comme étant à l’origine de la crise et où la Fondation Bill-et-Melinda-Gates fait aussi l’objet de controverses16.

En novembre 2011, Bill Gates a appelé le G20 à augmenter son aide aux pays pauvres17.

Dans le cadre de la réforme de l’éducation portée par le gouvernement de Barack Obama, Bill Gates œuvre notamment à la mise en place du programme « Common Core », qu’il a massivement subventionné18.

Investissements

Bill Gates a manifesté son intérêt pour la géo-ingénierie. Il s’intéresse notamment à la capture du dioxyde de carbone dans l’air et à la dispersion d’aérosols soufrés19.

Il a également montré un intérêt pour les substituts de viande, en apportant en 2013 son soutien à l’entreprise Beyond Meat ; ayant essayé un produit à base de plante de la compagnie tentant d’imiter l’aspect et le goût de la viande de poulet, Bill Gates aurait déclaré qu’il « ne pouvait pas faire la différence entre le poulet Beyond Meat et le vrai poulet »20,21.

 

 

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